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지난달 18일 미국 애리조나주 템피에서 보행자가 우버의 SUV 자율주행차에 치여 사망했습니다.

샌프란시스코 크로니클 씨는 숨진 일레인 허츠버그 씨(49)가 가장 가까운 횡단보도에서 약 100m 떨어진 차량 통행이 도로에서 자전거를 몰았고 제한속도 시속 35마일(약 56kmh) 구역에서 시속 38마일(약 61kmh)로 달리던 차량 앞으로 들어왔다고 말했습니다. 사고가 발생하자 우버는 피닉스, 피츠버그, 샌프란시스코, 그리고 토론토에서 진행되던 무인 자동차 테스트를 일시 중단했어요.
이번 사고는 자율주행차에 의한 최초의 인명사고로 자율주행차가 공공도로 운행할 준비가 되었는지 재차 의문이 제기되었습니다. 자동차의 카메라나 그 외의 센서로는 피해자를 감지하지 못했고, 보행자를 피하려는 시도나 브레이크를 밟는 시도 또한 없었습니다. 사고 당시 볼보 XC90 SUV에 안전요원으로 탑승했던 우버 직원은 경찰 조사에서 “피할 시간이 없었다”고 진술했습니다.

자율주행차 사고 소식을 전한 애리조나 현지 방송. ↗ abc

자율주행차는 센서와 데이터 시스템의 조합에 의존하여 길을 찾고 장애물을 피합니다. 차량에는 일반적으로 위치정보시스템(GPS), LiDAR(광탐지 및 범위설정), 레이더, 카메라와 함께 차선표시 및 , 기타 차량과 보행자를 감지할 수 있는 도구가 탑재되어 있어 시스템마다 특정한 장점과 허점이 있습니다. 코넬대학교 지능정보시스템연구소장인 버트 셀먼 교수는 이렇게 말했습니다.
자율주행차 사고에서 발견한 사실 중 하나는 인간의 관점에서 볼 때 사고가 이상하다는 점입니다. 예를 들어 자율주행차는 대부분 인간의 운전자와 달리 사고 직전에 브레이크를 밟지 않습니다. 자율주행차는 센서가 감지하는 대로 결정을 내리기 때문이죠. 센서가 아무것도 감지되지 않으면 자율주행차는 아무런 반응도 하지 않게 된다」.
2016년 5월에는 테슬라 세단 S의 보조 운전 기능(Driver-assist Autopilot technology)이 사고를 일으켰습니다. 당시 주행 차선을 가로질러 좌회전 중이던 트레일러와 충돌을 피하려면 브레이크를 밟았어야 했는데, 그 차는 브레이크를 밟지 않았고 결국 테슬라 운전자가 죽었어요.
우버 사고는 현지 시각으로 밤 10시경 일어났습니다. 자동차 카메라가 보행자를 보고 있지 않을 수도 있어요. 그러나 카네기 멜론 대학의 싸이 라보 보안 및 개인 정보 연구소의 라구나· 선·라즈 쿠마루 교수는 “라이더(LiDAR)와 레이더는 밤에도 제대로 작동해야 했다”이라며”보행자가 보이지 않은 것은 이상한 “이라고 말했다.
자율주행차는 횡단보도를 인식해 길을 건너는 사람에게 양보하도록 훈련됩니다. 보행자가 불법횡단을 할 때도 자율주행차는 길거리 장애물로 인식해 정지하도록 돼 있습니다.
(라즈쿠마르 교수는 2007년 DARPA의 어반챌린지에서 수상한 ‘Boss’ SUV를 비롯하여 카네기멜론 대학의 자율주행차 개발을 선도해 왔습니다.)